美国能源公司Helion融资22亿美元用于核聚变能源商业化

Helion Energy是一家通过核聚变创造丰富的零碳电力新时代的清洁能源公司,今天宣布完成5亿美元的E轮融资。此外,它还有一项17亿美元的承诺与特定的里程碑挂钩。

https://unsplash.com/photos/Q1p7bh3SHj8

电动汽车公司特斯拉OpenAI首席执行官、美国著名创业孵化器Y Combinator的前任总裁萨姆·奥特曼Sam Altman领导这轮融资。现有的投资者包括Facebook联合创始人达斯汀·莫斯科维茨Dustin Moskovitz、风险投资机构Mithril Capital的联合创始人彼得·泰尔Peter Thiel以及著名的可持续技术投资者摩羯座投资集团Capricor Investment Group也参与了本轮融资。这笔资金即是与Helion达到关键业绩里程碑挂钩的17亿美元的承诺。自2015年起,奥特曼一直以投资者和董事长的身份参与Helion的工作。

自60年前完成第一次受控热核聚变反应以来,应用核聚变能源成为了清洁能源爱好者的一个憧憬。这项技术拥有目前这一代核裂变发生器的全部优点,风险较低,运行过程中放射性小且排除放射性废物数量少。但它也存在一个缺陷:迄今为止,难以让核聚变过程产生的能量超过它为保证反应可控性所消耗能量。

Helion很少将聚变作为一项科学实验,而重心放在一个更重要的问题:他们的技术能否应用于商业和工业规模?

Helion的联合创始人兼首席执行官大卫·科特利David Kirtley问道,“聚变空间中的一些项目涉及热量、能源或其他东西。Helion专注于发电。我们能不能以低成本快速发电?它能用于工业发电吗?我们正在建造一个集装箱大小的系统,可以提供工业规模的电力,比如50兆瓦的电力。”

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今年6月,Helion公布的结果证实,它成为全球首家实现聚变等离子体加热至1亿℃的私营聚变公司。这是聚变商业用电道路上的一个重要里程碑。不久后,Helion宣布启动新聚变设施的破土动工建设,开始准备生产第七代聚变发电机,Helion称之为“北极星”。

七年前,Helion宣布三年内将启动并运行核聚变的净发电,当时它宣布将投入150万美元。七年后的今天,Helion似乎出现了几次动摇——但公司也在这一过程中找到了关节点。

“我们最终调整了一些方向,更少关注能源的科学里程碑,而更具体地关注电力。我们必须验证电力和电力提取方面的一些技术。此外,还需要一些资金准备,以便我们一路走到技术顶峰,”科特利反映道,“不幸的是,这一过程比我们想象的更漫长。”

在投资周期过程中,奥特曼由董事会主席晋升为Helion的执行主席,这样他的参与度更深,其中包括涉足公司的商业方向。

“Mithril Capital领导我们的首轮融资,Y Combinator也是其中一员。我们是在那里认识的山姆。从那以后,他一直参与我们的融资。他是一位真正懂物理学的大能,这十分令人惊讶。我们非常高兴不是我们,而是由他领导投资。”科特利解释道,“而非我们不得不引入外部投资者,这些投资者可能持不同意见,对技术的理解也不透彻。他看到了成功和背后的意义。这就是为什么我们很高兴他作为投资者。而且他的积极参与代表我们可以加快进度。资金是其中的一部分,技术占另一部分。最终,我们需要把它推向世界,这也是山姆可以帮到我们的地方。”

“我很高兴能对Helion进行更多投资,这是迄今为止我所见过最有希望的核聚变方式,”奥特曼称,“只用了其他核聚变项目上中的一小部分资金中,配以初创企业的文化,这个团队实现净电力的目标明确。如果Helion成功了,我们就可以避免气候灾难,提高人们的生活质量。”

科特利预测,它的第一批客户可能是数据中心。与其他潜在客户相比,数据中心更具优势。数据中心非常耗电,通常配备了电力基础设施,所以可以接受备用发电机。此外,他们往往远离人口中心。

科特利称,“他们有柴油发电机的备用电源,提供几兆瓦的电力,在数据中心运行期间足以维持供电问题。”但他表示,Helion的野心不仅仅是更换备用柴油发电机。低成本和高电力表示公司可将整个数据中心作为默认电源进行供电。

由于发电方式的物理限制,Helion这一代的技术无法取代特斯拉的家庭电池储能设备Powerwall和太阳能电池板——发电机的规格大致与一个运输集装箱相当。但是,在50兆瓦的功率下,发电机可供电约四万家庭。

Helion发电解决方案中一个有趣的创新点——中途不使用水和蒸汽进行发电。

科特利称,“职业生涯初期,我一直在观察我们进行聚变的方式。比如烧水,它其实是一种老旧、低效、成本高的方式。”Helion决定跳过这一步,不通过水,改同感应能源。科特利补充道,“我们能从一开始就绕过汽油发动机直接转向电动汽车吗?这就是我们一直关注的问题。”

Helion的目标是,到2024年,此项技术产出的电力可超过运行核聚变反应堆所需的电力。科特利指出,公司当下目标是实现商业规模的发电。

科特利总结,“我们选定2024年这一时间,并不表明这个时间点我们能在科学领域实现。我们的目标是追求商业化安装的发电。这个市场前景广阔,我们希望能够尽快在全球推广。”

“把重心放在获得电力方面,我们应该能够将核聚变作为就气候变化和无碳发电层面与自然对话的一部分。我们很兴奋获得了这笔资金,我们筹集的资金应该能够支撑我们实现目标。”

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