NASA发射航天器撞击小行星

美国宇航局(NASA)多年来最激动人心和最不同寻常的任务之一,双小行星重定向测试器(DART)已于美东时间2021年11月24日发射,任务具体是要在离地球数百万英里的地方撞击一颗来袭的小行星。2021112517082422

DART是人为改变一个小行星路径的第一次尝试,因为这颗小行星对地球并无任何危险,所以它恰好是一个完美的试验对象。所以之后要是出现小行星撞击地球的危险,则可以通过此类手段对其进行拦截。

美国宇航局科学任务局的负责人托马斯·祖尔布亨(Thomas Zurbuchen)解释说:”行星防御系统对防范小行星撞击地球已部署数年的工作,这对我们所有的利益相关者来说越来越重要,而且过去五年左右的时间其支持者越来越多。”

这颗小行星实际上是两颗小行星中较小的一个,这两颗小行星像一对夫妻一样在太阳系中旅行。较大的小行星Didymos,大约半英里宽,它周围的Dimorphos直径约为525英尺,呈花生状,与自由女神像的差不多大。DART将做的是直接飞到那里,航天器重约1210磅(550公斤),其新的离子引擎将把它推进到令人瞠目结舌的速度,即每秒4.1英里(6.6公里)。2021112517090289

Dimorphos不会爆炸,碎片也不会到处乱飞,撞击将略微影响其围绕Didymos的轨道周期,使其放慢并达到望远镜可以感知到的程度。通过观察这种变化,科学家们应该能够知道该行星的质量,以及感知这一操作究竟有多大的效果。

一旦他们知道了这些之后,就可以做出明智的决定。比如说,面临一个两倍大的小行星可能需要采取什么措施。在什么角度、时间和距离施加多大的力,可以转移它的方向,使它不会撞上我们,DART将是这种行星防御工作的基础。希望我们永远不会需要它,但我们都一直认为,做好准备总比在最后一刻召集一帮石油钻井平台的粗人去拿核弹炸要好。

托马斯·祖尔布亨说:”我们真正想做的是,我们需要知道如何根据威胁的大小来确定撞击器的大小。我们想要一个具有高度准确性的冲击器模型。一次这样的任务可能还不够,尽管还没有计划进行另一次撞击任务,但对不同类型的小行星后续可能还会进行测试。”

当然,尽管本次撞击可能相对较小,但它仍然会很酷。因此,我们也发送了一个合作伙伴的航天器LICIACube,它将在附近记录,提供数据和群众喜闻乐见的镜头。有时小行星看起来像一蓬灰尘、砾石和太阳能电池板部件,但它距离地球大约680万英里之外,所以我们不会受其直接威胁。托马斯·祖尔布亨在谈到配套的CubeSat时说:”这是一项高风险、高影响的调查,它必须在撞击时处于完美的位置,虽然没有航天器记录也不会影响本次行动,但是大家都想看到撞击时的那个画面。”2021112517092088

 SpaceX 的猎鹰9火箭运载的DART测试器从范登堡空军基地(Vandenberg Space Force Base)东4 号太空发射中心发射升空,其天气十分适宜本次发射任务。一年后,航天器将撞击Dimorphos,预计撞击将发生于2022年9月底。

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