大量人工智能初创公司即将进入IPO?其背后巨大的交易市场你是否看到?

在风险投资者看来,专注于人工智能的初创公司已经是时间进入公开市场了,他们对这些公司进行了更多、更大、更早的押注。对于人工智能初创公司而言,现在正是筹集资金的好时机。虽然许多初创公司的融资记录,在 2021 年都有所上升,但增长更为强劲的人工智能初创公司,似乎有着更加广泛的客户需求基础,其中也包括了较为年轻以及十分年长的投资者。

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来自CB Insights的前沿数据,详细描述了一个正处于活跃中的全球人工智能融资市场。当然,市场融资情况在不同地域可能会略有差异。针对这些数据,apphire Ventures合伙人Jai Das和Glasswing Venture合伙人Rudina Seseri进行了深入地研究和分析,从而进一步明确了当今人工智能创业市场的资金流向以及发展前景。

创纪录的交易数额

CB Insights的报告显示,在2021年第三季度,投资者向全球人工智能初创公司总计投入了179亿美元。自2020年第一季度以来,这些企业的融资金额每季度都在上升,当时的人工智能初创企业在当地筹集的最低资金为63 亿美元,频繁的交易以及创纪录的交易金额促使这些公司迎来了戏剧性的业绩增长。

许多初创行业的风险投资总额在更多更大规模的巨轮融资以及 1 亿美元甚至更多投资金额的推动下持续攀升,人工智能创业市场也不例外。在2021年第三季度,人工智能初创企业总共获得了45个超级轮融资,这是该行业连续三个季度取得45个或以上巨额融资。而在2021年第一季度和第二季度,该领域分别获得了47个和46个价值1亿美元以上的融资交易。

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庞大的交易数额显示出如今人工智能创业公司的超级轮增长速度,相比于与前几年有多么不同。根据CB Insights的数据和TechCrunch的测算,在2020年,人工智能领域平均每个季度取得了19.75笔巨额交易。在2019年,这一数字还仅为每季度13.5个,2018年为12.25个,2017年则仅为6个。

值得注意的是,伴随时间的推移和中期投资的增长,早期阶段的交易相比于整个人工智能初创公司交易份额的占比,目前正在下降。在 2020 年,早期人工智能投资占总交易的 65%,而中期交易占比20%。到 2021 年为止,这一数字分别为 61% 和 22%;2020 年,人工智能领域总共有 2,412 轮 A1轮融资,其中第三季度就含有 2,073 轮融资。从这一投资趋势可以预见,2021 年人工智能行业投资总交易量仍会持续上升,相比于早期交易,中长期的投资金额会再创新高。

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事实上,在人工智能初创企业融资中,超大轮融资占比已从2021年第一季度的70%峰值,降至第三季度的57%。早期和中期的人工智能创业公司交易规模也在不断扩大。人工智能初创公司的平均交易规模已从 2020 年的 1800 万美元增长到今年迄今为止的 3300 万美元。考虑到平均数据可能会因一些大宗交易而出现偏差,因此我们更关心交易规模的中位数,这一数字也在加速增长,其已从 2020 年的 500 万美元增至 2021 年迄今为止的 700 万美元,增幅约为 40%。更具体地说,到2021年第三季度,天使轮人工智能初创公司融资金额中位数为600万美元,高于2020年的400万美元。

这些数据仿佛可以帮助我们联想到,一批批初创企业正在高速的成长之下,忙于解决一个又一个技术问题的场景。Glasswing 的投资人 Seseri 对此认为,虽然企业对初创型人工智能产品的兴趣近年来变得更加广泛,但人工智能和机器学习产品也正在各个领域迎来竞争和挑战,这将进一步推动市场需求,也对企业完成从销售、营销到网络安全的一体化运营提出了更高要求。

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创造更广泛的客户基础以及更先进的应用程序,意味着初创公司需要投入大量资金。结合数据,我们可以得出以下结论:

  • 人工智能初创公司的巨额交易步伐不断加快,也意味着初创公司群体正在诞生比以往任何时候都多的IPO候选者。这些公司中的大多数将需要资金推动自身的退出,而不是寻求企业软着陆。
  • 从不断上升的交易价值中值以及交易量可以看出,人工智能初创企业的早期融资市场强劲,扩大中期交易份额应该会给予后期投资以充足的储备。在可预见的未来,这也会使人工智能初创公司的 IPO 预期持续上升。

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当然,与此同时我们还需要承认,并不是我们关注的所有人工智能初创公司,都能达到与上述相符的预期。

人工智能无处不在

尽管我们对未来技术和尖端人工智能更感兴趣,但这其中的许多公司其实每天都正在处理较为单调的任务。当然,这并不会削减风投对它们的热情。蓝宝石(Sapphire Ventures)投资人DAS非常看好这些“无聊的人工智能”,它们被用于解决许多简单的问题。以其投资的公司 Verbit为例,该公司正在提供依托于人工智能的转录和字幕服务,一直致力于将机器进行“人性化”管理,并最大程度提高工作的准确性。

站在蓝宝石(Sapphire)公司的务实角度,其并不反对人类与机器共同协作,这一点透过它对Verbit以及一些医疗保健公司的态度便可知晓。DAS认为,“人工智能不会取代人类,反而会让人类在工作上做得更好。人工智能正在所有领域集体爆发,我认为任何开发软件的公司都将会内置人工智能。”

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正因为人工智能开始普遍存在于人们的生活,创办一家人工智能初创公司或对其进行投资也变得更加容易。“在过去的几年里,市场准入门槛已经显著降低,” Glasswing的投资人 Seseri表示,“AI/ML不再是单纯的深度技术,需要两三年时间便能实现商业可行性。” 她还借助现成模型(OpenAI 的语言生成器 GPT-3)、模板和强大的开源社区的激增来试图解释这一点,在她看来,“初创公司可以使用它们来生成创新解决方案。”

与此同时,Seseri 补充说,伴随人工智能具备了越来越明显的附加价值,人们对它的需求也越来越高,“公司,特别是企业,已经在他们的数据基础设施和实践中投入了越来越多的资金,他们现在可以从中获取巨大的利润。随着底线价值趋于清晰,具备尖端、高价值创新技术的供应商可能会要求提高产品服务价格。”

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这点在风投公司pi Ventures提出的供需共振图中也得到了体现,人工智能在图中两个轴上的数值都发生了显著变化:随着技术变得更加简单,人工智能的供给增加;随着需求增加,以前潜在的需求现在“浮出水面”。

从风险投资的角度来看,结果很明显:“更多的创业者可以进入这个领域,证明该行业的吸引力,并从投资者那里获得更多的资金。但如果你是创始人,不要期望投资者的利益得到公平分配,至少现在还没有”,Seseri 说。

地理困境

当我们研究人工智能资金的流动具体表现在哪些更为具体的区域时,情况会变得充满不确定性。以美国为例,2021年第三季度,美国的人工智能初创企业获得了104亿美元的投资,共达成324笔交易。而在亚洲,这321宗类似交易的融资总额仅为48亿美元。欧洲则更少,其仅从142笔交易中获得了价值16亿美元的人工智能启动资金。还有拉丁美洲,其只有12笔交易,价值5亿美元。事实上,加拿大在第三季度获得了 24 轮融资,取得了价值 4 亿美元的资金流,其获得的人工智能风险投资金额,几乎与拉丁美洲全州取得的所有风险投资相持平。

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比较之下,不难得出结论。如果初创公司要想筹集后期人工智能资金,就必须在北美、亚洲或欧洲成立,其他任何地方的市场都并不活跃。当然,如果早期交易导致小型市场中诞生了别具投资价值的公司,目前的情形可能会发生改变。

很多时候,我们会在各个不同的创业市场,看到类似的代际差异。北美、亚洲和欧洲可能在金融科技等某些领域走得更远,这推动了初创公司对一系列问题的高效解决。

相比之下,拉丁美洲和非洲等发展中国家的新兴市场近年来出现了巨额金融科技投资,这或许是因为其平均经济水平尚处在发展之中,金融生态系统受到的干扰较少。如果这一现状属实,我们应该会看到,未来几年拉丁美洲和非洲的人工智能初创公司融资数量会有所上升。

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